DESCRIPCION DE LA CULTURA
 
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En la Amazonia colombiana habitan actualmente cerca de 70.000 indígenas, categorizados en aproximadamente 50 grupos étnicos, pertenecientes a más de 10 familias lingüísticas. Esta gran cantidad de grupos amerindios, que resulta excepcional para cualquier país suramericano, ofrece un amplio panorama de modelos únicos de adaptación biocultural, de marcos cognoscitivos y de modelos alternos de desarrollo.

En tiempos precolombinos, estas poblaciones ocupaban densamente los territorios amazónicos, y mantenían diversos intercambios y comercio entre muchas de sus etnias. Las áreas de intercambio se extendían también hacia la región andina y las tierras bajas de la Amazonia. Las poblaciones aborígenes se vieron fraccionadas y reducidas a “islas” o “archipiélagos” a partir de la Conquista; persisten, sin embargo, algunas relaciones interétnicas entre los grupos supérstites. El español es hablado por gran parte de estas poblaciones.

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Los Siona

Las etnias de la familia lingüística Tukano Occidental comparten ciertos rasgos comunes, y es posible que procedan del oriente amazónico. Tradicionalmente los grupos de la región usaban poca vestimenta, se decoraban el cuerpo con pintura y algodón y se adornaban con brazaletes y enormes collares. En los brazos y pantorrillas se ataban bandas decoradas, de corteza vegetal o algodón tejido Con sus tejidos de chambira y de algodón elaboraban cushmas, faldas para las mujeres, mochilas, hamacas y redes (Steward, 1948: 744). El desarrollo de su alfarería, decorada con pintura polícroma, fue asombroso. Ciertas teorías señalan que estas sociedades fueron del tipo jefatura o cacicazgo (Ibid.), pero que desde la Conquista, al ser reducidas y diezmadas, se tornaron en “igualitarias”. (Langdon, 1984) y se distinguieron por no ser especialmente belicosas.

Los Makaguaje y koreguaje, de habla Tukano Occidental (como los Siona) habitan en las áreas de los ríos Orteguaza y Peneya. Los koreguaje viven cerca de Tres Esquinas, en las márgenes del Caquetá, y en el Orteguaza y sus afluentes. Son aproximadamente 1.200 individuos, con un promedio de 50 habitantes por poblado (Chaves & Vieco, 1984). Originalmente los Koreguaje y los Tama vivían en el área del río Caguán, de donde emigraron huyendo de los caucheros. Los Makaguaje, que eran cerca de 3.000 en épocas coloniales, fueron diezmados paulatinamente por enfermedades y por la persecución de los esclavistas caucheros. Hoy sólo quedan unas pocas familias entre Puerto Ospina y El Hacha, en Perlas Blancas. Con las referencias que se hacen a continuación sobre los Siona, se verán algunas características que, en general, se pueden considerar aplicables al conjunto de los grupos de la familia lingüística Tukano Occidental.

Según Langdon, el curaca, cacique sigue siendo un mediador espiritual y político muy poderoso, no sólo entre los mismos indígenas, sino entre éstos y la sociedad mayor, los terratenientes y otros grupos sociales (Taussig, 1987). El uso ritual de la toma del yagé por parte del curaca y de todos los miembros de la comunidad tiene, entre estos grupos aborígenes, la misma significación y trascendencia ritual y de regulación social, étnica e interétnica, que se ha señalado al hacerse referencia a los Kofán. El extenso conocimiento que tienen de las propiedades de las plantas, caracterizan a estos indígenas como grandes fitoterapistas, fitoquímicos, médicos y sicoanalistas (Luna, 1985). Los Siona se destacan también como músicos.
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